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¿Qué síntomas causa la difteria?

Pregunta

¿Cuáles son los síntomas de la difteria?

Respuesta

La difteria es una enfermedad causada por el C. diphtheriae que, en determinadas condiciones ambientales, produce una toxina de naturaleza proteica que se absorbe a través de las mucosas, causando una respuesta inflamatoria superficial y destrucción del epitelio. El epitelio necrosado (muerto) se empapa luego de un exudado fibrinoso, hematíes y leucocitos, dando lugar a la formación de una pseudomembrana. Además de este efecto local, la toxina produce lesiones a distancia, en particular degeneración parenquimatosa, infiltración grasa y necrosis miocárdica, hepática, renal y suprarrenal, así como alteraciones neurológicas.
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El hombre es el único reservorio conocido del microrganismo, que se transmite sobre todo por contacto de persona a persona, a través de secreciones respiratorias y gotitas que contienen el germen. También se ha comprobado su transmisión interhumana por lesiones de la piel, así como a través de leche contaminada. El período de incubación de la enfermedad es de 1-10 días, con una media de 2-5 días. La enfermedad predomina en personas de bajo nivel económico, con escasa higiene y que viven hacinadas. Aunque se ha descrito en todo el mundo, su prevalencia es mayor en zonas templadas. La difteria es más frecuente durante los meses fríos del año y afecta predominantemente a niños de 2 a 6 años; más del 80% de los casos ocurren en menores de 10 años.
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La difteria afecta predominantemente el aparato respiratorio, desde las fosas nasales hasta los bronquios, si bien la infección faríngea es la más frecuente. La afectación nasal se manifiesta por un exudado mucopurulento y por la irritación de los orificios nasales y, a veces, del labio superior. En la exploración puede observarse una membrana amarillo-cremosa, en ocasiones extendida hasta la faringe. Los fenómenos tóxicos son muy poco frecuentes y el curso de la enfermedad es leve. La afectación faríngea comienza con un exudado mucoide que adquiere luego un aspecto membranoso de color gris verdoso, muy adherente, hasta el punto que suele dejar una superficie hemorrágica cuando se levanta la membrana con un instrumento adecuado.
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El enfermo presenta dolor faríngeo, disfagia, náuseas, vómitos, cefalea y, muy a menudo, fiebre, casi nunca superior a 39 °C. Es muy característica la presencia de adenopatías moderadamente dolorosas en la parte anterior del cuello y, a veces, un importante edema doloroso (cuello de búfalo). El enfermo suele estar debilitado, pálido y con aspecto de padecer una enfermedad grave. La afectación laríngea altera la voz del paciente y ocasiona estridor, disnea y cianosis.

Más complicaciones: afectación pulmonar, afectación del miocardio, dificultades de visión, afectación del movimiento de extremidades, alteraciones en la deglución.
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El diagnóstico de la difteria debe realizarse con rapidez y es básicamente clínico. La presencia de una faringitis pseudomembranosa, en particular si afecta la úvula, debe hacer sospechar la enfermedad. El estudio microscópico de las pseudomembranas diftéricas, teñidas con Gram, permite reforzar la sospecha clínica si se observan microorganismos difteromorfos con algunos leucocitos, hematíes, restos celulares y material fibrinoide. El cuadro hematológico que presentan los pacientes es totalmente inespecífico, pues existen leucocitosis moderada y neutrofilia discreta.

La medida terapéutica más eficaz es la administración de antitoxina diftérica, que debe ser lo más temprana posible y siempre antes de los 10 días de enfermedad. La antitoxina debe administrarse a dosis de 20.000-100.000 UI por vía intravenosa. Además de la antitoxina, los pacientes deben recibir antibióticos (Penicilina G procaína, 600.000 UI, 2 veces al día) durante un período medio de 10 días para tratar de eliminar el microorganismo.

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